Op 16 december dipte de prijs van bitcoin (BTC) plotseling behoorlijk naar beneden en trok grote altcoins als ethereum (ETH) met zich mee. Chainalysis, een blockchain-onderzoeksbedrijf, meldt in een blogpost op 16 december dat PlusToken, een Chinese ponzifraude, wellicht hier de oorzaak van is.

Van de zomer kwam naar buiten dat het team achter PlusToken, die investeerders voor zo’n $3 miljard hadden opgelicht, door de Chinese politie was opgepakt. De fraudeurs beloofden hoge rendementen aan investeerders als zij PLUS tokens kochten met BTC en ETH. Echter heeft de politie destijds de cryptocurrencies niet in beslag kunnen nemen.

Een aantal overige leden, die niet zijn opgepakt, waren begonnen met het dumpen van de gefraudeerde BTC en ETH op over-the-counter (OTC) cryptocurrency-exchanges als Huobi. Na melding van de fraude begon Chainalysis met het volgen van deze BTC en ETH op de blockchain.

Volgens het onderzoeksbedrijf waren de cryptocurrencies verspreid over duizenden wallets en probeerden de fraudeurs het onopgemerkt om te zetten in fiatvaluta:

“Tot nu toe is ongeveer 25.000 daarvan [bitcoin] omgewisseld. De andere 20.000 zijn momenteel verspreid over meer dan 8.700 cryptocurrency-adressen, wat de hoge inspanningen van de oplichters aantoont om de beweging van fondsen te verdoezelen. De oplichters hebben de Bitcoin meer dan 24.000 keer verplaatst, met behulp van meer dan 71.000 verschillende adressen – en dat is zelfs exclusief uitbetalingen of overdrachten naar off-ramps zoals exchanges.”

De bitcoin-transacties werden uitgevoerd met behulp van bitcoin-mixers als Wasabi Wallet waardoor het volgen van de transacties moeilijker is.

Chainalysis heeft het volume vergeleken van wallets van PlusToken met het handelsvolume op Huobi en zag een correlatie. Het bedrijf stelt een hypothese uit twee delen:

“We verwachten dat een toename van het volume op de blockchain zou worden gevolgd door een toename van het handelsvolume, omdat OTC-handelaren bitcoin ontvangen van PlusToken-portefeuilles en deze vervolgens inruilen voor tether (USDT).

We verwachten dat de prijs van bitcoin snel daalt na stijgingen in het volume, naarmate meer bitcoin op de markt wordt gedumpt.

Beide delen van onze hypothese bleken waar te zijn.”

Toch meldt Chanalysis dat het geen causatie kan bewijzen:

“We kunnen niet met zekerheid zeggen dat de bitcoin-prijsdalingen worden veroorzaakt door PlusToken-uitbetalingen. Het is mogelijk dat prijsdalingen toevallig de uitbetalingen volgen, maar in feite door iets anders worden veroorzaakt.”

Chanalysis concludeert wel dat de Chinese ponzifraude hoogstwaarschijnlijk invloed heeft op de prijs vanwege een hoge correlatie:

“Helaas, omdat het niet mogelijk is om onderscheid te maken tussen transacties die worden gedaan door OTC-makelaars in het bezit van PlusToken-fondsen en alle andere transacties die worden uitgevoerd op Huobi, kunnen we niet met zekerheid zeggen dat PlusToken-uitbetalingen de prijs van Bitcoin hebben doen dalen. We kunnen echter zeggen dat die uitbetalingen verhoogde volatiliteit in de prijs van Bitcoin veroorzaken en dat ze aanzienlijk correleren met prijsdalingen van Bitcoin.”

PlusToken is een van de grootste ponzifraude’s ooit. Het volledige rapport van Chainalysis, genaamd Crypto Crime Report 2020, verschijnt in januari 2020.